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ASSOS: Familientradition mit moderner Vision

Es ist schwer, ein ernsthafter Radfahrer zu sein und die Kultmarke ASSOS nicht zu kennen. Nein, eigentlich ist es unmöglich. Schließlich ist die Schweizer Marke, die Pionierarbeit für Lycra-Shorts und Trägerhosen geleistet hat, seit 50 Jahren an der Spitze der Radsportbekleidung. Sie sind seit langem im professionellen Peloton präsent, mit einer langen Sponsoring-Geschichte von Teams auf höchstem Niveau, was ihr unverwechselbares „A“-Logo zum Synonym für Hochleistungskleidung macht. Und bis heute sind sie stolz darauf, ihre Kleidung hier in der Schweiz von Hand herzustellen.

„Meine Familie, die Familie Maier, ist seit fünf Generationen im Radsport tätig“, sagte Roche Maier, das in zweiter Generation an ASSOS beteiligte Familienmitglied, während wir den Hauptsitz der Marke in Lugano, Schweiz, besuchten. „Mein Urgroßvater hat mit Velo Maier den unserer Meinung nach ersten Fahrradladen in Europa eröffnet. Tatsächlich war mein Vater in den 1970er Jahren der erste Importeur von Shimano und arbeitete eng mit dem Schweizerischen Verband zusammen.“

Laut Maier wollte die Familie nie der Bekleidungsriese werden, der sie heute ist. „Nein, die Kleidung war tatsächlich ein kleiner Fehler“, sagte er. „Mein Vater wollte das schnellste Bahnrad für die Olympischen Spiele 1972 bauen. Er hatte eine Vorliebe dafür, Kohlefaserrohre zu verwenden, und so baute ASSOS tatsächlich das erste Kohlefaserfahrrad! Aber es wurden nur fünf hergestellt, und heute sind nur noch zwei übrig. Aber das allererste Produkt, das ASSOS herstellte, war ein Kohlefaserrahmen.

Damals musste er eine Sondergenehmigung der NASA einholen und das US-Verteidigungsministerium musste sie absegnen, weil Kohlefaser nur für Weltraummissionen verwendet wurde. Aber die Kleidung kam aus den aerodynamischen Tests, die wir auf dem Fahrrad gemacht haben. Wir wollten nicht, dass die Kleidung die Testergebnisse des Fahrrads beeinflusst - wir ließen unsere Fahrer tatsächlich nackt zum Windkanaltesten. Die Tests waren wirklich gut, aber na ja, wir könnten keinen Athleten nackt zu den Olympischen Spielen schicken! Infolgedessen fing mein Vater an, über Kleidung nachzudenken, die so nah wie möglich an der Haut anliegt.“

Inspiriert von den ersten Rennanzügen, die für Abfahrtsskiwettkämpfe hergestellt wurden, suchte Roches Vater Toni Maier nach alternativen Materialien zur Standardwolle, die vom Peloton verwendet wird, und kam schließlich auf Lycra; die Neuheit folgte kurz darauf. „Wir haben den ersten plastifizierten Hautanzug entwickelt“, sagte Roche. Es war das Weltraumzeitalter. Aber wir sahen, dass die Kleidung echte Möglichkeiten hatte, und von da an entwickelten wir die ersten Lycra-Shorts.“

Aufgewachsen verbrachte Roche unzählige Stunden im Keller der Familie, wo seine Mutter und ein Team von Näherinnen ihre unverwechselbare Modelinie herstellten. Aber während der Geist handwerklich war, war die Technologie geradezu revolutionär. „Unsere Shorts waren viermal teurer als die besten Wollshorts“, erinnert sich Roche. „Aber wir haben sofort eine starke Anhängerschaft mit Rennfahrern angezogen. Es war eine echte Nische, aber eine engagierte. Und ich habe das Geschäft buchstäblich von Grund auf gelernt.“

Diese Anfänge im Hause Maier begründeten die DNA der Marke. Heute wird praktisch die gesamte ASSOS-Kleidung im nahe gelegenen Stabio an der italienischen Grenze zur Schweiz entworfen. Und hier wird die Produktlinie mit dem Testteam des Unternehmens, der Werksmannschaft, einem harten Testprozess unterzogen.

„Die Werksmannschaft ASSOS war eigentlich ein Schweizer Eliteteam, das wir gesponsert haben“, sagte Roche. „Und weil mein Vater selbst Rennfahrer war, wurde dies zusammen mit unserer Beziehung zum Schweizer Verband zu unserem Testgelände. Aber während Profis das Testen der Ausrüstung auf höchstem Niveau anbieten, brauchen wir Fahrer, die zurückkommen und unseren Ingenieuren erklären können, was genau das Problem ist und was getan werden kann, um es zu verbessern. Deshalb haben wir heute eine Gruppe sehr erfahrener Fahrer zusammengestellt, die unsere Produkte wirklich testen und mit unseren Ingenieuren kommunizieren können. Wir haben hier Fahrer, wie ehemalige Profis, die rausgehen und 10.000 Kilometer mit Shorts fahren und sie 300 Mal waschen, zurückkommen und uns wirklich helfen können, das Produkt zu analysieren. Solche Dinge sind so wichtig. Sie sind Bestandteil des Prüfprotokolls. Profi-Teams machen natürlich eigene Belastungstests, denn sie fahren 35.000 Kilometer im Jahr. Sie bieten eine Art Validierungsprozess, aber mit der Werkmannschaft haben wir ein echtes Testteam aus inneren Kernathleten, Produktentwicklungsathleten, die uns wirklich das Feedback geben, das wir brauchen.“

Hier in Lugano leitet der langjährige italienische Profi Daniele Nardello eine Kerngruppe von Testern, deren zentrale Aufgabe es ist, ASSOS-Ausrüstung hart zu fahren und praktisches Feedback zu geben. Darüber hinaus spielt eine größere Gruppe von Profis wie der beliebte französische Radrennfahrer Thomas Voeckler, der heute Direktor der französischen Nationalmannschaft ist, sowie kürzlich zurückgetretene Profis wie Nicolas Roche und Fabio Aru eine Rolle.

„Seit Jahren benutze ich ASSOS“, sagte Aru, als er bei dem Geschäft in Lugano in der Nähe seines Hauses vorbeischaute. „Die Wahrheit ist, dass ich selbst als Profi manchmal selbst ASSOS gekauft habe, weil die Qualität einfach so gut war! Sie sind einfach so klar über Innovation und Technologie. Und die Tatsache, dass ASSOS in meiner letzten Saison Partner von Qhubeka war, war ein großes Plus für mich. Das Produkt war nicht nur großartig, sie waren auch wirklich am Programm Bicycles Change Lives beteiligt, was mich wirklich beeindruckt hat. Als ich als Profi aufhörte, wollte ich unbedingt mit ASSOS weitermachen, weil ich den Spirit mag und das Produkt liebe.

„Wir waren begeistert, mit Fabio zusammenzuarbeiten, weil er eine echte ASSOS-Vergangenheit hat“, erklärte Roche Maier. „Fabio kaufte ASSOS, als er mit dem Radsport anfing und wurde in seinem letzten Jahr als Profi von uns gesponsert. Zwischen uns herrscht echter gegenseitiger Respekt. Er ist vielleicht kein Profi mehr, aber er lebt und fährt immer noch wie ein Profi. Radfahren ist sein Lebensstil, also eine Win-Win-Situation. Er ist Teil unserer äußeren Gruppe.“

Während das ASSOS-Testteam seine Produkte ständig auf dem Rad grillt, beteiligt sich die Werksmannschaft ASSOS auch aktiv an der Entwicklung neuer Produkte. Manchmal sind Verbesserungen aufeinander aufbauend und Gewinne sind marginal. Aber während Fortschritt oft evolutionär ist, weiß ASSOS, dass er auch revolutionär sein kann. Schließlich haben sie sowohl die Lycra-Shorts als auch die Trägerhose erfunden. 2022 haben sie mit abnehmbaren Trägern für Ausflüge in die Natur mit der „Bisiclick“-Technologie einen Wendepunkt in der Damenbekleidung eingeführt.

Die neuen abnehmbare Träger versprechen ein weiteres beliebtes Produkt in der langen Geschichte des Unternehmens zu werden.

„Wissen Sie, die Entwicklung eines neuen Produkts von Anfang bis Ende kann leicht fünf Jahre dauern, und diese neuen Damen-Trägerhosen sind ein gutes Beispiel“, sagte Roche. „Wir haben jahrelang daran gearbeitet, eine bessere Trägerhose für Frauen zu entwickeln. Trägerhosen bleiben einfach viel besser an Ort und Stelle als eine Standard-Shorts, aber sie waren für Frauen nicht praktisch. Wir haben an vielen Prototypen mit Reißverschlüssen gearbeitet, aber nie waren wir mit dem Ergebnis zufrieden, weil sie leicht brechen können und nicht bequem sind. Aber eines Abends hat es bei mir Klick gemacht!“

Die abnehmbaren „Bisiclick“-Träger sind nur das jüngste Beispiel für ASSOS-Innovationen und einer der Gründe, warum das Schweizer Unternehmen trotz der Flut neuer Fahrradbekleidungsunternehmen in den letzten zehn Jahren seinen Platz an der Spitze des Sports behauptet hat.

„Der Wettbewerb hat uns wirklich gezwungen, darüber nachzudenken, was uns als Marke auszeichnet“, sagte Derek Bouchard-Hall, der frühere Leiter von USA Cycling, der jetzt CEO von ASSOS ist. „Was macht ASSOS anders? Wir versuchen unbedingt, uns durch die Funktion und Leistung unserer Bekleidung abzuheben. Wie bedient unsere Bekleidung einen Kunden in Bezug auf Komfort, Gewicht, Leistung, Aerodynamik auf funktioneller Ebene? Hier bei ASSOS sagen wir oft, dass wir Ausrüstung sind, nicht Mode. Wir sprechen den Athleten an, der eine perfekte Ausrüstung anziehen möchte, sei es für den Sommer oder den Winter.“

Aber während es bei ASSOS in erster Linie um Funktion und Leistung geht, hat ihre Liebe zum Detail eine einzigartige, aber erkennbare Ästhetik geschaffen. „Es gibt einen ASSOS-Look“, betont Bouchard-Hall. „Wir sind oft für eine schwarze Jacke bekannt, aber es ist keine gerade schwarze Jacke. Es gibt einen dezenten ASSOS-Look. Jeder kümmert sich sehr darum, wie ein Produkt aussieht. Sie können sich nicht in etwas verlieben, wenn Sie nicht lieben, wie es funktioniert und wie es aussieht. Ganz schlicht sind wir nicht.“

Aber obwohl das Unternehmen in den letzten Jahren ein unvorstellbares Wachstum erlebt hat, verstehen sie, dass nichts selbstverständlich ist, etwas, an das sie erinnert wurden, als sie ihren Platz in der WorldTour mit dem plötzlichen Zusammenbruch von Qhubeka am Ende der Saison verloren. Sie werden wiederkommen. „Weißt du, mein Vater hat mir wirklich gesagt, dass du nie der Beste bist“, sagte Roche. „Und um ehrlich zu sein, verwenden wir hier bei ASSOS niemals Wörter wie ‚perfekt‘ oder ‚am besten‘. Man kann gut sein. Du kannst sehr gut sein. Aber man kann immer besser werden.“